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美国私人太空竞赛根本停不下来

发布时间:2019-09-14 03:35:06 编辑:笔名

美国私人太空竞赛根本停不下来

太空飞船二号”折戟沙漠带来一条人命和5亿美元的损失,维珍银河公司又面临涉嫌忽略安全警告的质疑,公司的决策却是在年底前建造完成第二架太空飞船。

虽然近期厄运重重,但早就投注重金以博的商业太空载运公司们未曾打算放缓步伐。

第二架飞船即将问世

英国《每日电讯报》援引数年前的一些文件称,早有警告说维珍银河10月31日在莫哈韦沙漠坠毁的“太空船二号”并不安全,但维珍银河看上去忽略了这些警告。

“我必须抱歉地说,这次爆炸一点也不令人意外,这样的结果是预料之中的,试飞风险之大无异于俄罗斯轮盘赌”,国际太空安全促进会火箭推进器首席专家卡罗琳·坎贝尔(CarolynneCampbell)称。

维珍银河公司对外界各种质疑目前均未表态。

这次事故是总部位于伦敦的维珍集团在美国分支遭受的重大挫折。可搭载6名乘客的“太空船二号”如果能够投入运营,将成为世界上第一个亚轨道私人太空飞行。

尽管“太空船二号”遭遇致命意外,维珍银河公司首席执行官乔治·怀特赛德斯(Georgewhiteside)2日称,维珍银河计划到今年年底前完成第二架太空飞船的建造。

“第二架太空飞船在建造上非常先进,”怀特赛德斯说,“我们必须和国家运输安全委员会紧密合作,尽可能快地查出这次事故中到底发生了什么,然后继续向前推进。我们希望能够取得迅速进展。”

美国国家运输安全委员会代理主席克里斯托弗·哈特(ChristopherHart)在1日说,在出事地点现场的调查需要数天,但要出具最终报告可能得耗费1年。

怀特赛德斯说,他不能在调查过程中谈论具体事故细节,但当被问到公司是否会继续针对新发动机进行地面测试,他说,“简单地说,我的答案是‘是’。”

“太空飞船二号”在10月31日试飞时首次使用了一种新型燃料——由一氧化二氮点燃的一种固体塑料推进剂,替代了此前3次火箭动力飞行试验中使用过的橡胶基推进剂,被认为可能是本次事故的肇因。

私人太空竞赛激烈

如今,各个国家和私营公司都在亚轨道上争相卡位,火箭和空间站的私有化正在前所未有地将太空轨道向企业甚至普通人开放。只要有足够的资金,如今的私企就可以越过政治门槛和经济风险来建立自己的太空计划,比如提供空间站住宿预订,或者在太空载运各种货物或者仪器。

美国航空航天局(NASA)一直在利用自己的雄厚资源来推动该进程。特别是NASA的商业太空载人计划,与波音公司、太空探索技术公司(即“SpaceX”公司)和塞拉内华达公司等商业太空载运公司合作,已经让屡经迭代的私人太空技术进入了一个新的阶段:提高商业载人运输能力。

这是新的太空竞赛,只不过这一次发生在了那些雄心勃勃的私企间。

第一回合竞赛中的一大巨头就是轨道科学公司。轨道科学公司的产品包括了中小型火箭、覆盖有轨卫星、深空探测器和高海拔载荷运送等各项发射服务;其客户也涵盖了商业、军事和民用部门。

仅NASA就和轨道科学公司签订了共计19亿美元的载运合同,合同要求轨道科学运送8趟货物到国际空间站。不过本月轨道科学公司安塔尔火箭发射时发生的爆炸事故暂时搁置了这些货物运载计划。

另一个竞争对手就是特斯拉总裁埃隆·马斯克的SpaceX。2010年SpaceX公司的“龙太空舱”成为了第一架从地球轨道安全返回的私人拥有飞船;2012年时SpaceX又成为第一家成功向国际空间站运送物资的私人企业。

马斯克几乎凭借一己之力打破了长期由波音公司主导美国航天产业的局面,跻身私人太空领域的第一梯队。今年9月,NASA宣布将与波音公司和SpaceX签署价值68亿美元的宇航员运送合同。波音公司获得其中42亿美元的合同,而SpaceX则获得余下的26亿美元。目标是在未来将宇航员从美国本土送到国际空间站。

美国航空航天局主管称:“该合同将会开启航天和人类空间旅行的新篇章。通过把宇航员送上太空这项任务外包,可以使美国航空航天局有更多时间进行火星登陆计划的研究。”

竞争队列中还有亚马逊.com创始人杰夫·贝佐斯投资的小型民用航天飞机开发公司“蓝色起源”(BlueOrigin)、建造可充气式太空站的比格罗航天公司等。


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